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Los Caballos Perdieron Los Dedos de las Manos Y Las Patas, Aquí El Porqué

Aquí hay algo que nunca te dejará ver a los caballos de la misma manera: un casco de un caballo es un dedo gigante. Los caballos evolucionaron a partir de animales con múltiples dedos, pero finalmente perdieron los extras a lo largo de millones de años de evolución. ¿Pero por qué? La investigación con escaneo de fósiles en 3D puede tener la respuesta.

Un ancestro del caballo moderno es Hyracotherium, un animal del tamaño de un perro que vivió hace unos 50 millones de años. Es importante destacar que tenía dedos: cuatro en cada pie delantero y tres en cada pie trasero. En la época en que se encontraba el Hyracotherium, el planeta era cálido, húmedo y estaba cubierto de árboles, muy parecido a las selvas tropicales de hoy. Hyracotherium probablemente pasó sus días buscando comida en el bosque, mordisqueando hojas y escondiéndose en el arbusto cuando los depredadores se acercaban.

Pero hace unos 35 millones de años, las temperaturas globales bajaron para crear un clima muy similar al que vivimos hoy. En América del Norte, muchos de los bosques desaparecieron, dejando pastizales secos en su lugar, y los buscadores de hojas como Hyracotherium comenzaron a desaparecer con ellos. A partir de hace 24 millones de años, el Parahippus de tres dedos, del tamaño de un pastor alemán, fue un signo de esta evolución de los bosques a las llanuras: sus dientes probablemente le permitieron comer tanto hojas como hierba.

 

Ese cambio a los pastizales hizo que la velocidad de carrera fuera más importante para la supervivencia. Un tamaño corporal más grande también lo hizo, ya que el césped no es tan denso en energía como las hojas y los animales más grandes pueden conservar energía (a través del calor) mejor que los animales pequeños. Con el tiempo, todas estas presiones evolutivas llevaron a grandes caballos que podían correr rápido. Pero eso no explica por qué perdieron los dedos de los pies.

Patas de animales de la orden de los perisodáctilos

Para un estudio publicado en agosto de 2017, los biólogos evolutivos de la Universidad de Harvard recolectaron 13 huesos de pata de caballo fosilizados que se extendieron durante 50 millones de años, y se remontan a nuestro amigo Hyracotherium y a los caballos de hoy. Utilizaron el escaneo 3D para medir la longitud y el área del hueso, lo que les dijo qué tan resistente era apretar y doblar cada hueso. Luego, estimaron cuánto pesaría cada caballo y, por lo tanto, cuánto estrés habrían sufrido los huesos de las piernas al correr, trotar y saltar.

Descubrieron que a medida que los caballos se hacían más grandes, sus dedos centrales también se hacían más grandes para hacer que los huesos de sus piernas fueran más resistentes al estrés. Todo esto no sucedió al mismo tiempo: descubrieron que los huesos de Parahippus, ese caballo del tamaño de un pastor alemán con un apetito diverso, no hubieran podido soportar el estrés físico sin la ayuda de sus dos dedos laterales. Pero a medida que las patas de los caballos se hicieron más largas y el dedo del pie central se hizo más grande, los dedos laterales se volvieron menos útiles y pronto se convirtieron en más un obstáculo que una ayuda.

Y de acuerdo con una investigación publicada en abril de 2019, puede haber algo más en juego que ayudó a los caballos a dejar atrás sus dedos extra. Los primeros caballos también pasaron de tener un “pie de apoyo”, como lo que se ve en perros y gatos, a un “pie de resorte”, que puede flexionarse hasta 90 grados y hacer retroceder una serie de tendones especializados para almacenar energía elástica como un arco y flecha. Ese estilo de trabajo de pies puede ahorrar hasta un 40 por ciento de la energía locomotora del caballo con cada trote.

Los investigadores dicen que este cambio en la estructura del pie ayudó a los caballos a evolucionar para los viajes de larga distancia. “Los primeros miembros del linaje de un solo dedo no solo estaban perdiendo los dedos de los pies, sino que los huesos de la parte central restante del pie mostraban evidencia del aumento del aparato del” pie de primavera “, lo que implica que estos caballos eran cada vez más dependientes de locomoción de eficiencia energética “, dijo la autora principal Christine Janis en un comunicado.

Pero los dedos extra de los caballos modernos no han desaparecido por completo. Aún puede verlos en muchos caballos como un crecimiento áspero en las patas traseras, algo comúnmente llamado “castaño“, o crecimientos cubiertos de pelo justo por encima de la parte posterior del casco, llamados “ergots”. ¡La evolución está en todas partes! Sólo tienes que saber dónde buscar.

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