Conoce el Lago Don Juan

La masa de agua con más salinidad de la Tierra es el lago Don Juan, ubicado en los Valles Secos de McMurdo, Antártida.

Su nivel de salinidad es tal (más del 40%) que aún a temperaturas de -50°C se mantiene en estado líquido.

En la base de las Montañas Transantárticas se encuentra esta rareza geológica; Don Juan Pond es uno de los cuerpos de agua más salados del planeta, lleno de una salmuera densa y almibarada rica en cloruro de calcio que puede permanecer líquida a -50 º Celsius, muy por debajo del punto de congelación del agua.

Pero la fuente de agua y sal de este estanque inusual sigue siendo un misterio, incluso surgen indicios de que podría existir agua en una forma similar en Marte.

Un estudio de la Universidad de Washington, utiliza la extraña química del estanque para identificar la fuente del agua.

El artículo, publicado el 15 de septiembre de 2017 en Earth and Planetary Science Letters, informa que se alimenta de un sistema regional de aguas subterráneas profundas y no, como se sugirió inicialmente, de la humedad que se filtra desde las laderas de los valles locales.

“Don Juan Pond es probablemente uno de los estanques más interesantes de la Tierra. Después de 60 años de estudios exhaustivos, todavía no sabemos exactamente de dónde proviene, qué impulsa el hecho de que sea visible en la superficie y cómo está cambiando”.

– dijo el autor principal del estudio, Jonathan Toner (profesor asistente de investigación de la Universidad de Washington en ciencias terrestres y espaciales).

El estanque perenne mide unos 100 por 300 metros ​​y tiene una profundidad media de unos 10 centímetros.

Se visitó por primera vez en 1961 y recibió el nombre de los pilotos de helicópteros de la expedición, Donald Roe y John Hickey, lo que le valió el nombre de “Lago Don Juan”.

Las sales únicas en el estanque reducen el punto de congelación, por lo que este estanque salino puede existir en un lugar donde la temperatura oscila entre -50 y 10 grados Celsius.

Durante mucho tiempo se creyó que el estanque se alimentaba de aguas subterráneas profundas. Pero luego, un artículo de alto perfil de 2013 sugirió que las filtraciones de humedad cercanas a la superficie, similares a las líneas de pendiente recurrentes observadas recientemente en Marte, transportaban sales cuesta abajo para crear el estanque de sal.

Toner es un geoquímico especializado en la formación y propiedades del agua en ambientes extremos en la Tierra, Marte y más allá.

Para el nuevo estudio, Toner creó un modelo para calcular cómo cambia el agua salada durante la evaporación, la congelación y con diferentes entradas y salidas de agua y sal.

En los valles secos McMurdo de la Antártida, apropiadamente llamados, la evaporación del agua concentra las sales en el estanque, lo que obliga a algunas sales a cristalizar. Estos procesos, junto con las entradas y salidas, hacen que el agua del estanque cambie con el tiempo.

Toner ejecutó su modelo en dos situaciones: una en la que el agua gorgoteaba desde abajo y otra en la que se filtraba desde las filtraciones cercanas a la superficie. Los resultados muestran que la composición química observada solo se pudo producir desde abajo.

“No se podía obtener el estanque Don Juan de estas aguas subterráneas poco profundas. Definitivamente proviene de las aguas subterráneas profundas”.
– dijo Toner.

Sus cálculos también muestran que el agua subterránea surge en ciclos a través del estanque cada seis meses, lo que significa que el agua debe salir del estanque a través de un flujo subterráneo invisible.

La hidrología del estanque es importante para los geólogos porque ningún lugar de la Tierra es más parecido a Marte. El planeta rojo es extremadamente frío y seco, y los valles secos de McMurdo son uno de los lugares más fríos y secos de la Tierra.

“Si hay agua en Marte, probablemente se parezca mucho a este estanque. Comprender cómo se formó tiene grandes implicaciones sobre dónde esperaría encontrar entornos similares en Marte”.
– dijo Toner.

Estudios recientes insinúan que podría existir agua líquida en la superficie de Marte, potencialmente albergando vida o incluso apoyando eventualmente asentamientos humanos a largo plazo.

Las líneas más oscuras en las pendientes empinadas, que parecen rayas de humedad observadas sobre el estanque Don Juan, podrían ser causadas por un sistema de agua subterránea similar.

Toner será parte de un equipo que explorará el estanque Don Juan y las áreas circundantes este diciembre, patrocinado por la NASA y la National Science Foundation. Los investigadores pasarán seis semanas acampando cerca del estanque y tomando repetidas mediciones químicas de su líquido. También explorarán las laderas cercanas para medir la química de las filtraciones de humedad y tratarán de encontrar más evidencia de la fuente de sales en el estanque Don Juan.

“Si aceptamos que la teoría del agua subterránea profunda es cierta, entonces lo que estamos viendo podría ser parte de un proceso más grande que involucra un acuífero bastante extenso. Cuando se piensa en las implicaciones para un entorno similar en Marte, eso es mucho más emocionante que solo un fenómeno de superficie localizado”.
–  dijo Toner.

La investigación fue financiada por la NASA. Otros coautores son Ronald Sletten y David Catling en el Departamento de Ciencias de la Tierra y el Espacio de la Universidad de Washington.

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